除了美國之外,世界上大部份的國家,其學校及學位的認證都是由政府機構把關。但在美國並不是如此。美國所有大學在成立初期,必須先經過所在地的州政府「批准」(approve)成立,在通過批准後,學校還要通過美國教育部授權的民間組織「認證」(accreditation),以確定學校的綜合實力達到一定的標準,並獲得社會的認可。真正合格的大學必須是「通過認證的大學」,而不是僅經過「批准」的大學。

 

「通過認證」是指由一群公正的高等教育專家,對一間學校或學校內的某一個科系,經過深入的查核後所發給的一個認同證明。最初,希望通過認證的學校向合格的認證機構提出申請,在認證機構初期深入的調查後,認定申請者為一合法經營機構,就會發給臨時的認證資格,通常取得臨時認證步驟需時幾個月至幾年的時間。

 

下一個步驟將會由認證機構在不同時間派出一些考察隊伍到學校視察,這些考察團隊通常由已通過認證的學校教授所組成,考察學校的營運、學術結構、課程設計及規劃等狀況。在考察完畢及至少兩年的成功經營之下,申請認證的學校可能可以獲得「認證候選學校」資格,該資格實際上是告訴大眾,該機構可能已達到認證的標準,但是還要再觀察一段時間才可以獲得最後的認證。

 

這一段時間大約長達一年至兩年或六年或更久,大部分的學校在獲取認證候選資格後幾乎都會獲得認證資格。有些認證機構並沒有「認證候選機構」的階段,所以「認證」(accredited)及「完全認證」(fully accredited),都代表相同的意義。

 

在獲得認證的資格後,認證機構還會繼續的考察學校營運的狀況,但是次數就不會那麼頻繁了,大約每五年至十年才會再考察一次,以確保學校的品質。

 

*如何確定學校有無被授予許可的認證機構認證

 

任何一間學校都可以自稱通過認證,認證這個字在美國並沒有太大的意義。那怎樣才可以確認學校的綜合實力達到一定的標準?答案很簡單,只要認證機構通過普遍被接受的認證準則(Generally Accepted Accrediting Principles,簡稱GAAP),就可以確保該認證機構可以合格的認證學校。GAAP 有以下幾個準則:

 

*該認證機構必須經過位於華盛頓特區的美國高等教育認證委員會(CHEA; Council on Higher Education Accreditation)承認,

*經美國教育部(U.S. Department of Education)承認,

*經相關的國家教育機構所承認。

被合格認證機構所認證的學校名冊會被刊登在國際大學手冊〈International Handbook of Universities,聯合國教科文組織(UNESCO)出版或聯邦大學年鑑〈Commonwealth Universities Yearbook,由PIER 出版的世界教育系列〈World Education Series〉或澳洲NOOSR出版的國家系列〈Countries Series〉。

 

在美國共有兩個基本層次的認證機構,一為地區性的學校認證機構 (institutional accreditation agencies),這些機構負責對大學的整體及綜合實力進行認證。全美國五十州及其屬地之大學、社區及工藝大學等教育機構之認證依地理位置,分為六大區域,接受六個地區,十種不同功能的學校認證機構認證,即是一般所謂「六大聯盟機構認證」 (詳情請參考美國教育部網站所公佈的資料)

 

另一層次的認證機構為校內系所認證機構 (specialized accreditation agencies)。不同於學校認證,系所認證只針對學校內某一特定的系所或課程進行認證。例如AACSB (The Association to Advance Collegiate Schools of Business) ACBSP (Association of Collegiate Business Schools Program)  是針對管理學院作專業認證。 

 

你可以在美國新聞及世界報導 (US News and World Report) 網站上的學校介紹部份做檢索。或者參閱「美國教育評審會」(American Council on Education ,簡稱ACE)所出版的「美國大專校院認可名錄」(Accredited Institutions of Postsecondary Education (AIPE))一書,這本書所提供的學校都為正規的美國學校。另外也可以查詢中華民國教育部編印之「美國大專校院參考名冊」,或教育部公告之「美國大專院校認可名錄」。

 

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